Aan de slag met al dat skitters, buzzes of crawls

Het Audubon Insectarium in New Orleans.

NIEUW-ORLEANS?? Wat is er met deze wezens aan de hand? In het nieuwe Audubon Insectarium van $ 25 miljoen, dat hier in juni werd geopend, kun je Formosaanse termieten zien eten door een houten skyline van New Orleans (alsof deze stad niet genoeg problemen had), je hoofd in een transparante koepel in een keuken steken kast wemelt van de gigantische kakkerlakken en kijk hoe mestkevers zich een weg banen door een berg afval. En dan kun je deelnemen aan de meest briljante interactiviteit van het museum door je aan te sluiten bij de rij enthousiaste bezoekers die bereid zijn om te smullen van een handvol knapperige Cajun-gefrituurde krekels of wat was-wormroerbak op te scheppen.

Goor! je innerlijke puber zal waarschijnlijk met een lachende huivering schreeuwen. Maar bezoekers van alle leeftijden van het Bug Appétit-buffet, gelegen net achter het Tiny Termite Café van het museum, blijven secondenlang in de rij staan. En voor elke aanblik die geschokte verbazing oproept, is er een andere waar pure verwondering het wint. Oké, het is fascinerend om te horen dat een kakkerlak wekenlang zonder kop kan, of dat duizendpoten een stinkende vloeistof afscheiden die je kunt aanraken, of dat een op de vier soorten op deze planeet een vorm van kever is. Maar je kunt ook een kolonie bladsnijdersmieren aan het werk zien. Ze dragen hun door hun kaken verscheurde groene premie in hun doolhof van tunnels waar, in een kamer die openstaat voor inspectie, de arbeiders een grijze schimmel kweken die nergens anders in de natuur voorkomt; die schimmel voedt de hele kolonie.

Dit alles wil zeggen dat een bezoek aan het 23.000 vierkante meter grote Insectarium een ​​confrontatie afdwingt met een deel van het dierenrijk waarvoor Homo sapiens bijna vernederd zou worden. Dit museum, aangekondigd als de eerste grote nieuwe instelling die wordt geopend in post-Katrina New Orleans, is opgericht in een gedeelte van het Custom House van de Verenigde Staten door het Audubon Nature Institute, een non-profitorganisatie die ook een lokaal aquarium, park en dierentuin runt (en heeft geen relatie met de National Audubon Society). Volgens de wet zou dit echter helemaal geen Insectarium moeten worden genoemd, omdat het geleedpotigen (900.000 bekende soorten waaronder insecten, spinnen, duizendpoten, miljoenpoten en schaaldieren) en ringwormen (gesegmenteerde wormen) omvat.

Afbeelding

Credit...Cheryl Gerber voor The New York Times

Maar de naam Arthropoditarium heeft minder commerciële aantrekkingskracht, en in ieder geval, als wetenschappers, zoals het museum opmerkt, hun eigen classificatiesysteem hebben, hebben wij in de populaire cultuur het onze. In dit geval elk dier gezien?? van een opgezette 19-inch lange wandelende tak van het Maleisische schiereiland tot een levende zwarte atlaskever die in een transparante tafel in het museumcafé kruipt, van spectaculaire iriserende vlinders die vrij fladderen in een Japanse binnentuin tot de opmerkelijke Zuidoost-Aziatische bidsprinkhaan die ziet eruit als een dood blad in het bos ?? lijkt een eigenaardig gebied van ons bewustzijn te delen en maakt een bezoek hier tegelijk verkwikkend, verontrustend en amusant. Op een recente doordeweekse dag bleek er weinig verschil te zijn tussen de oplettendheid van ouders en de begeleidende kinderen. (Sinds de opening van de instelling zijn er elke weekenddag ongeveer 2.000 bezoekers gekomen.)

Sterker nog, de komische animatiefilm van het museum over insecten ?? een schijnvertoning van een televisieprijsuitreiking, vertoond in een theater compleet met trillende stoelen en luchtbellen ?? had misschien een flink aantal geschreeuw en gelach veroorzaakt met zijn speciale effecten, maar het was bijna overbodig, gezien de sensaties die werden geboden door de live-bugs die te zien waren. Het leek zelfs verrassend dat er ondanks dat er insectenmusea zijn in Philadelphia en New Jersey?? en een groot insectarium in Montreal ?? slim uitgevoerde brillen zoals deze zijn niet aangeslagen in andere grootstedelijke gebieden.

Misschien zijn deze wezens gewoon te vreemd. Hoewel ze de biomassa van de planeet domineren (en, zo wordt ons verteld, 90 procent van de soorten in de wereld uitmaken), lijken ze alle gangbare vooronderstellingen over levensvormen te schenden. Dit maakt ze tegelijk beangstigend en aanlokkelijk. De meest extreme tegenstellingen worden getoond. De draadvormige poten van bidsprinkhanen of de vleugels van vlinders zijn kleine slierten organisch materiaal; de exoskeletten van kevers zijn als brute harnassen. Bugs lijken buitengewoon kwetsbaar ?? een voetstap kan honderden mieren doden ?? en verbazingwekkend veerkrachtig: probeer termieten of kakkerlakken te elimineren. Sommige overleven slechts enkele dagen, hoewel de larven van een houtborende kever 51 jaar hebben geleefd, terwijl fossielen insecten vertonen die honderd miljoen jaar geleden bestonden. Bovendien smelten veel van deze dieren, die zelfs de meest rudimentaire tekenen van rede missen, samen in verbluffend intelligente bijenkorven en kolonies.

Afbeelding

Credit...Cheryl Gerber voor The New York Times

We kijken naar deze wezens zoals kinderen al het dierenleven moeten zien. Wat is dit voor geks? Hoe bizar zijn deze gewoonten en exemplaren! In de Hall of Fame Gallery van het museum zijn kevers te zien die in fantasierijke reeksen zijn vastgemaakt, maar de kunstgrepen werken: je vergaapt je aan hun uitgebreide kleur en de delicatesse die hun schijnbare wreedheid ondermijnt. Zelfs sommige mestkevers (waarvan bekend is dat ze 80 procent van de koeienmest op Texaanse boerderijen opruimen) hebben glans waardoor ze veel aantrekkelijker zijn dan hun leefgebied.

Een gebied hier, de Underground Gallery, is bedoeld om de bezoeker te verkleinen tot een beestje: je stapt op donkere, sponsachtige leem in een ondergrondse passage en ziet uitspringende spinnen, felle wormen, vreemde kevers gemonteerd op korrels aarde. Maar deze simulatie is niet nodig om een ​​idee te krijgen van deze wezens. Stel je een entomologische ecoterrorist voor die deze gevangenen uit hun vitrines bevrijdt, zodat zwermen termieten, spinnen, miljoenpoten, vliegende insecten en bijtende mieren vrij door deze kamers glibberen, kruipen en zweven, zoals de kakkerlakken die door de uitstalling van de keukenkast dwalen.

Is het een wonder dat sciencefiction zulke wezens in monsters heeft veranderd met mensen aan hun genade? Welke hoop koestert onze trotse individualiteit wanneer ze wordt geconfronteerd met de mysterieuze krachten en heimelijke krachten van deze organismen?

Misschien is dat de reden waarom een ​​houding van overheersing gepaard gaat met de waardering van het Insectarium. Kun je je voorstellen dat je een geroosterde leeuw in een dierentuin of een gefileerde dolfijn in een aquarium eet? Maar hier worden de bewonderde wezens geserveerd in uitgebreide dips en gebakken gerechten. Foto's aan de muur van de cafetaria tonen lekkernijen die meer bekend zijn in niet-westerse landen: gefrituurde gigantische waterbugs uit Noord-Thailand, waterkevers gemarineerd in gember en sojasaus uit de provincie Guangzhou in China. Maar chocoladetjilpende koekjes (met krekels) en libellen gebakken met paddenstoelen kunnen een paar meter verderop worden geproefd. Zelfs in het reguliere gedeelte van het café zijn tafelbladen transparante vitrines: als je geleedpotigen mijdt voor de lunch, kun je meer typische dierlijke gerechten eten terwijl je een gigantische kever onder je maaltijd ziet kruipen.

De bedreiging ?? de angst, het gevaar, de angst ?? hoort hier ook bij. Een tentoonstelling over de insecten van New Orleans bespreekt de spetterende insecten die auto's bedekken in de paarmaanden mei en september, en legt uit hoe de geschiedenis van de stad werd getekend door ziekten die worden overgebracht door ongecontroleerde muggen. Sommige beestjes zaaien alle genegenheid: in de Verenigde Staten wordt één kakkerlak Duits genoemd; in Duitsland wordt het Russisch genoemd; in Rusland heet het Pools. (En in Polen vraag je je af?)

De Termite Gallery is bedoeld om angst aan te jagen: de Formosaanse ondergrondse termiet veroorzaakt $ 1 miljard aan schade per jaar en is sinds 1998 het onderwerp van een federaal gefinancierde oorlog. Het is ook geen wonder dat het ongediertebestrijdingsbedrijf Terminix $ 2 miljoen schonk aan het Insectarium; andere sponsors voor ongediertebestrijding zijn BASF/Termidor en Dow AgroSciences. Ze willen een liefde voor bugs aanmoedigen, heeft een Terminix-woordvoerder gesuggereerd, maar een die gepaard gaat met een gezond respect voor hun gevaren en een interesse om ze te elimineren waar ze niet zouden moeten zijn.

Dat maakt het Insectarium tot een bijzonder eerbetoon, want de dubbele visies van respect en angst, verwondering en shock, fascinatie en walging zijn door de exposities verweven; inderdaad, tijdens menselijke ontmoetingen met deze wezens. En wat de zwakke punten van het museum ook zijn ?? de Louisiana-moerasgalerij was een beetje miasmisch, de vlinderkamer een beetje onderbevolkt en de informatieve muurteksten een beetje te summier ?? bij het weggaan leek de wereld groter en verbazingwekkender dan voorheen. Ik was bijna klaar om terug te keren om de sauté van de dag te proberen.