Mooie baan bij de spoorlijn. Ga nu terug naar China.

De thee die in het feest van Boston Harbor werd gedumpt, kwam uit China. Dat gold ook voor het porselein van George Washington. Het Eriekanaal is geïnspireerd op het Grand Canal in China. En de aantrekkingskracht van de Chinese handel stimuleerde de bouw van de transcontinentale spoorlijn. (De beroepsbevolking voor het westerse segment was 80 procent Chinees.) Zonder de Chinese uitsluitingswetten, die tegen het einde van de 19e eeuw de Chinese immigratie ernstig aan banden legden, zouden de regels en bureaucratie die nu het immigratiebeleid vormen, misschien nooit zijn ontstaan.

Maar het verhaal op de krachtige en fantasierijke nieuwe tentoonstelling van de New-York Historical Society: Chinees-Amerikaans: Uitsluiting/Inclusie – is niet alleen van de invloed van China op de geschiedenis van de Verenigde Staten (wat een deel van het verhaal is) of van de ervaringen en het lijden van Chinese immigranten (wat een ander deel is). Het is hoe de Chinees-Amerikaanse identiteit tot stand kwam, hoe immigratie en discriminatie werden gevolgd door verwijten en conflicten, en hoe, ten slotte, de beproevingen van een volk plaatsmaken voor viering.

De tentoonstelling biedt met andere woorden een variatie op het thema identiteitsmusea, het meest kenmerkende museumgenre van onze tijd. Voor elke sociale, etnische en religieuze groep - en de Amerikaanse geschiedenis is nu een geschiedenis van groepen geworden - hebben musea en tentoonstellingen soortgelijke verhalen gestalte gegeven.

Afbeelding

Credit...Links en rechts, Emon Hassan voor The New York Times; centrum, Frances M. Tong, Museum of Chinese in America (MOCA) Collection

De show van de vereniging wordt gepresenteerd in combinatie met een aparte, meer bescheiden tentoonstelling in het centrum, Waves of Identity: 35 jaar archiveren , in een instelling die voortkwam uit deze impulsen: het Museum of Chinese in America.

De curatoren van die show, Herb Tam en Yue Ma, hebben artefacten verzameld rond vragen met betrekking tot de Chinees-Amerikaanse identiteit (Hoe word je Amerikaan? of Wat betekent het om Chinees te zijn?), terwijl ze uitleggen hoe het museum is ontstaan van de 20e-eeuwse identiteitspolitiek en stelde zichzelf de taak om de vergankelijkheid van Chinatown te behouden. De permanente tentoonstelling van dat museum onderzoekt ook de Chinees-Amerikaanse geschiedenis en omarmt nadrukkelijk het identiteitsverhaal.

Maar de show van de historische samenleving doorbreekt veel van de grenzen van dat verhaal. Het materiaal dat is verzameld door de curator, Marci Reaven, die toezicht houdt op historische tentoonstellingen in het genootschap - in samenwerking met andere historici, waaronder John Kuo Wei Tchen, mede-oprichter van het Museum of Chinese in America - laat bijna geen enkel aspect van het Amerikaanse leven onaangeroerd zien.

Afbeelding

Credit...Emon Hassan voor The New York Times

De interacties begonnen kort na de oprichting van de natie. In 1784 voer een boot genaamd de keizerin van China van New York naar Canton, met bont, lood, wijn, 30 ton Amerikaanse ginseng en Mexicaanse zilveren dollars om te ruilen voor Chinese goederen: porselein, zijde, thee. Het Continentale Congres stuurde een bloemrijke brief waarin de naïviteit van een democratische natie werd verraden door elke denkbare hiërarchische titel op te roepen. Het is gericht aan: Meest sereen, sereen, meest puissant, puissant, hoog, illustere, edele, eervolle, eerbiedwaardige, wijze en voorzichtige keizers, koningen, republieken, prinsen, hertogen, graven, baronnen, heren, burgemeesters, raadgevers, evenals rechters, officieren, gerechtsdeurwaarders en regenten van alle goede steden en plaatsen, zowel kerkelijk als seculier.

En hoewel we hier worden verleid door het portret van Anson Burlingame (1820-70) - Lincoln benoemde hem tot minister van China; China benoemde hem later tot consul, en hij werd een verlicht pleitbezorger van wederzijds begrip - het verloop van de 19e-eeuwse betrekkingen was verre van deftig. Met de nederlaag van China in de twee Opiumoorlogen verloor het de macht om de westerse handel te beperken; we zien een reproductie van een opiumbal zoals deze door handelaren naar China zou zijn gebracht, ongeveer zes centimeter in diameter en gewikkeld in papaverblaadjes.

Een ander resultaat van die oorlogen, die China openstelden voor bekering, is duidelijk te zien aan een Amerikaanse vlag uit 1861 met 34 sterren, waarvan de strepen Chinese en Engelse inscripties bevatten; het vloog op een stoomboot die door 1200 mijl van Chinese rivieren voer terwijl een protestantse Amerikaanse missionaris religieuze traktaten uitdeelde.

Afbeelding

Credit...Emon Hassan voor The New York Times

Helaas verliezen we in deze show vervolgens China uit het oog tot de 20e eeuw. Na te zijn gekarikaturiseerd als het gele gevaar, werd China een welkome bondgenoot tijdens de Tweede Wereldoorlog en herwon het vervolgens de status van geel gevaar nadat de communisten het in 1949 overnamen. De tentoonstelling schildert hier met te brede streken (en hecht helemaal geen geloof aan zorgen over Chinese spionage), maar deze politieke verschuivingen beïnvloedden het lot en de kansen van Chinees-Amerikanen. Het moderne tijdperk van normalisatie wordt aangegeven door twee pingpongpeddels uit 1972 met de portretten van Richard M. Nixon en Mao Zedong, ter herdenking van hun diplomatie nadat het ijs was gebroken door de tafeltenniswedstrijden van hun land. Maar wat gebeurde er tijdens deze geschiedenis met Chinese immigranten? Van de jaren 1850 tot de jaren 1870, tienduizenden Chinezen mijnen voor goud en zilver en werkten in het Amerikaanse Westen. Volgens een volkstelling van 1880 waren de inwoners van Deadwood (in wat nu South Dakota is) 238 Chinese mannen en 15 Chinese vrouwen; onder hen waren koks en mijnwerkers, maar ook een arts, een landspeculant en een kapper. Een op de vier mijnwerkers in de jaren 1860 was Chinees. En ze waren zo succesvol dat in 1870 de verzendingen van goud en zilver naar China werden getaxeerd op $ 6 miljoen.

Maar dit succes (tegen 1880 waren er 105.000 Chinezen in de Verenigde Staten) ging gepaard met haat en anti-Chinese rellen. Een wet uit 1875 vereiste dat elke Chinese vrouw die het land binnen wilde komen, moest bewijzen dat ze dat was niet een prostituee. In 1882 nam het Congres de Chinese Exclusion Act aan: een wet die de Chinese immigratie beperkte en tot 1943 in verschillende vormen werd vernieuwd, waarbij de toegang tot Chinese arbeiders werd verboden, terwijl studenten, leraren, kooplieden en diplomaten werden toegelaten.

We zien hier een uitgave uit 1883 van een krant, The Chinese American, wiens naam misschien de eerste keer was dat die term ooit werd gebruikt - in dit geval als een provocatie; de redacteur, Wong Chin Foo, verzette zich uitdagend tegen de nieuwe wetgeving. Tegelijkertijd begonnen rechtszaken door Chinees-Amerikanen discriminatie aan te vallen en burgerrechten te bevestigen.

Fall Arts Preview - Times 100

Hoe waad je door de drukte van de cultuur die dit seizoen op je afkomt? Hier is een gids voor 100 evenementen waar we bijzonder enthousiast over zijn, in volgorde van verschijnen.

Het centrale deel van de show is een reeks theatrale omgevingen die bedoeld zijn om Angel Island op te roepen: het Ellis Island van de westkust. Maar er wordt geen lamp opgeheven naast een gouden deur. Vanwege de beperkingen van de Exclusion Act werden veel potentiële immigranten gecoacht of namen ze valse identiteiten aan; grote aantallen werden vastgehouden in detentiebarakken, in ieder geval totdat hun immigratiestatus kon worden onderzocht. Wanhopig schreven velen gedichten, . later bewaard en getranscribeerd, op de houten wanden.

Het meest ontroerende element van de show is het eenvoudigste. Een enkele familie - voorouders van een in Bronx geboren Amy Chin (die helaas niet anders is geïdentificeerd) - wordt over meerdere generaties getraceerd, de geschiedenis wordt verteld in grafische romanstijl. We zien een vergunning uit 1940 voor de was van mevrouw Chin's grootvader op Lexington Avenue; een overlijdensakte van het Amerikaanse leger voor de oom van mevrouw Chin in 1944; een rekening van haar vader en moeder gescheiden door immigratiebeperkingen voor negen jaar. Maar we zien ook de transformatie van de Chins in een Amerikaanse familie; ze keren terug om hun voorouderlijk huis te bezoeken als toeristen.

Met een meer scherp politiek randje is deze transformatie te zien in de tentoonstelling van het Museum of Chinese in America: sporen achtergelaten door meerdere levens, worstelend met de ontwikkeling van een identiteit die nooit eerder had bestaan. (Het is ook de moeite waard om een ​​tentoonstelling van de kunstwerken van Philip Chen daar: hij distilleert zijn persoonlijke geschiedenis in symbolische blauwdrukken, mysterieus en zinspelend, alsof hij een identiteit construeert uit artefacten en fragmenten.)

Maar ik zou willen dat het identiteitsverhaal van de historische samenleving een nog breder perspectief had gekregen. Dit verhaal is zo dominant geworden in de museumwereld, deels om oude smeltkroesverhalen over immigratie te vervangen; het was ook bedoeld om de idealisering van de Amerikaanse geschiedenis te wijzigen.

Dit heeft geleid tot nieuwe inzichten maar ook tot nieuwe problemen. Waarom was bijvoorbeeld, ondanks een zekere vijandigheid, mogelijke gevangenschap en onvermijdelijke armoede, de vraag naar immigratie zo hardnekkig? Het is niet alsof de moeilijkheden onbekend waren; we zien hier zelfs een verslag van een Chinees protest uit 1905 in Kanton tegen de Exclusion Act, met een oproep om Amerikaanse goederen te boycotten. Toch bleef de vraag bestaan.

We kunnen alleen beginnen te begrijpen door de context uit te breiden. Wat leidde tot de migraties uit China? Hoe was racisme in de 19e-eeuwse Verenigde Staten te vergelijken met de behandeling van buitenaardse volkeren door andere naties? Onrecht kan niet op zichzelf worden beoordeeld. Het is niet nodig om terug te keren naar idealisering, maar ook niet om zoveel onontgonnen te laten.