Kijken naar de sterren vanuit oude en nieuwe hoeken

CHICAGO?? Er staat iets heel eenvoudigs, bijna elementairs, op het spel als ik in een houten kar zit en de machine begint te malen. Ik word langzaam een ​​helling op getild totdat ik het midden van een holle, verduisterde bol van 15 voet bereik. Als het geluid van de versnellingen eronder stopt, begint een ander gerommel dat moeilijk te plaatsen is. Ik sta stil, maar heb het gevoel alsof ik draai en in vreemde richtingen zweef. Als ik omhoog kijk naar de 692 lichtpuntjes in het metalen plafond, zie ik dat ze draaien in een geschilderde nachtelijke hemel, lijnen verbinden ze in eenvoudige sterrenbeelden.

Ik ben in een planetarium gebouwd in 1913, en de metalen bol die me omringt, doet langzaam de hemel draaien. Het was ooit iets wonderbaarlijks, dit apparaat, de Atwood Sphere genoemd, naar de man die er voorstander van was toen het bijna een eeuw geleden werd geïnstalleerd in de Chicago Academy of Sciences. In de dagen vóór computersimulatie werd het zelfs gebruikt om piloten te trainen in nachtelijke navigatie.

De voorouderlijke wortels liggen in een soortgelijke bol gebouwd in 1650 voor Frederik III, hertog van Holstein. Maar het gemechaniseerde Atwood werd net zo achterhaald toen het Adler Planetarium in 1930 werd gebouwd met zijn baanbrekende Zeiss-mechanisme, dat de nachtelijke hemel niet opriep met gaatjes in metaal, maar met fijn gedetailleerde projecties van licht dat tevoorschijn kwam uit een enorm lange haltermechanisme dat schijnbaar uit de lucht werd geteleporteerd. een roman van Jules Verne.

Nu toont het Adler Planetarium and Astronomy Museum het Atwood als onderdeel van zijn collectie, als een ouder familielid aan wie eer moet worden betaald, maar wiens verouderde manieren enigszins vreemd zijn. Bovendien is de Adler ?? het eerste grote planetarium gebouwd in de Verenigde Staten ?? is het afgelopen decennium bezig zichzelf te hervormen, waardoor de Atwood nog primitiever lijkt in vergelijking met de dubbele planetariumruimtes van Adler, de ene een traditionele koepel met een Zeiss Mark VI-projector en de andere een volledig digitaal theater dat spectaculaire filmische sensaties belooft .

Maar vreemd genoeg is het de Atwood Sphere die me het meest ontroert.

Dat komt deels omdat de twee shows die ik in de grote theaters zag, ongeïnspireerd en ongericht waren, terwijl de functie van Atwood zo duidelijk is, zijn ambities zo direct. Het heeft één doel: de nachtelijke hemel reproduceren. En hoe elementair de resultaten ook zijn, het is indrukwekkend hoeveel moeite en energie er in die evocatie wordt gestoken.

Een geschiedenis van planetaria, Theaters of Time and Space: American Planetaria, 1930-1970 door Jordan D. Marché II, suggereert dat de constructie van Atwood verband hield met de nieuwe realistische stijl die door natuurhistorische musea in hun diorama's werd overgenomen. Ze probeerden de leefgebieden van de dieren van de wereld in hun volle glorie weer te geven, de geschilderde achtergronden leken zich uit te strekken naar de horizon, net zoals de draaiende koepel de grenzeloze hemel oproept.

Zulke diorama's, van het veld of van de galactische ruimte, werden gemaakt op het moment dat het stadsleven het steeds minder waarschijnlijk maakte dat ze door de meeste bezoekers ooit duidelijk zouden worden gezien of verbaasd. De Duitse koepel uit 1650 was een bevestiging van de macht van de menselijke adel over de hemel: kijk eens wat ik kan beheersen! De Amerikaanse koepel uit 1913 was een bewering dat men er niet langer op kon rekenen dat de natuurlijke wereld voor zichzelf zou spreken: kijk wat we missen! De menselijke waarnemer staat letterlijk centraal, de figuur om wie dit mechanisme draait.

Wat doet het hedendaagse planetarium dan? In de uitgebreide show in het StarRider Theater, TimeSpace genaamd, is er helemaal geen centrale toeschouwer. Draaiende buizen die op het koepelscherm worden geprojecteerd, lijken doorgangen met speciale effecten te worden en het publiek duizelingwekkend rond te wervelen op viscerale ritten door een geschiedenis van de kosmos. De show probeert alles te dekken, van de momenten van het vroege universum tot fantasieën over een ruimtenatie die in het jaar 3001 onafhankelijkheid van de aarde verklaarde. Het varieert van dinosaurussen die genieten van hun vreemd beschreven zorgeloze levensstijl tot futuristische sci-fi, zonder enig overtuigend detail of doel . Concepten vliegen rond als interstellaire rotsen in een meteorenregen. De nachtelijke hemel is bijna verdwenen omwille van de rit.

Dat is een grote verleiding voor het hedendaagse planetarium. En zelfs als een instelling niet bezwijkt, kan de nieuwe gevoeligheid desoriënterend werken. In New York bijvoorbeeld, wordt de gezellige, mensgerichte verkenning van de ruimte door het oude Hayden Planetarium verdrongen door de krachtige inspanningen van het Rose Center om te laten zien hoe onbeduidend de mens is, gezien de uitgestrektheid van kosmische ruimte en tijd.

Dus de oude menselijke waarnemer van de Atwood-bol wordt ofwel overweldigd door speciale effecten of afgeleid door een soort radicale Copernicaanse visie waarin het enige centrum van het universum wordt gevonden in wolken van kosmisch stof. Elke orde in deze nieuwe kosmologie is zo esoterisch dat je er nauwelijks een glimp van kunt opvangen.

Dat kan inderdaad de stand van zaken in ons universum zijn. Het kan zelfs zijn dat een thrill ride de enige opdracht is waarop volledig kan worden gerekend om de aandacht van een bezoeker te trekken. Maar het woord kosmos betekent harmonieuze orde, en een planetarium kan de onmetelijkheid en grootsheid van de kosmos alleen suggereren door eerst een glimp van die orde op te werpen.

Dat is iets wat de Adler buiten zijn theaters lijkt te begrijpen. Het planetarium werd opgericht door een plaatselijke zakenman, Max Adler, die een serieuze violist was geweest. Na een carrière bij Sears, Roebuck & Company, werd hij beschermheer van de kunsten en wetenschappen, sponsorde hij muzikanten, bouwde hij dit planetarium en richtte hij hier een onderzoeksbibliotheek op die nu een van 's werelds toonaangevende collecties van kosmologische objecten en afbeeldingen heeft.

De opmerkelijke globes, sterrenkaarten en maankaarten van de collectie, waarvan sommige nog twee weken te zien zijn op een Adler-tentoonstelling genaamd Mapping the Universe, suggereren dat het moderne planetarium gewoon een weerspiegeling is van oude kosmologische impulsen, worstelend over de vorm van de hemelen. (In juni organiseert de Adler een show over de geschiedenis van planetaria zelf.)

Een Chinese sterrenkaart, gebaseerd op 12e-eeuwse waarnemingen, geeft totaal andere sterrenbeelden weer dan die van het Westen, en organiseert de hemel alsof ze de structuur van het Chinese hof weerspiegelen. Een 17e-eeuwse westerse sterrenkaart probeert de sterrenbeelden uit de Griekse mythologie te vervangen door een nieuwe reeks afbeeldingen uit de bijbelse en christelijke geschiedenis. Een 18e-eeuwse illustratie van de kosmische orde toont een brandende Copernicaanse zon, in een baan rond de figuren van de dierenriem, zoals hieronder Urania, de muze van de astronomie, diagrammen toont van de verdrongen Ptolemaeïsche en Tychonische systemen.

Adler dacht dat zijn planetarium ook een andere menselijke kosmos zou kunnen vormen, met het argument dat de hele mensheid, rijk en arm, hier en daarbuiten, verenigd zou kunnen worden door zijn aanbod: onder het uitgestrekte firmament is er geen scheiding of splitsing maar eerder onderlinge afhankelijkheid en eenheid.

Maar die humanistische visie kan natuurlijk niet de kosmologie van een planetarium zijn. In plaats daarvan vindt de Adler een mensgerichte kosmos opnieuw uit door een voorstander te worden van bemande ruimtemissies, en zijn nieuwste permanente tentoonstelling, Shoot for the Moon, te wijden aan het portretteren van Amerikaanse ruimtevaart als een heroïsche onderneming en uitkijkend naar een naderend vervolg. De mens definieert de kosmos niet door in het centrum te staan, maar door voortdurend te proberen het te verkennen.

Dit is een visie die ik sympathiek vind, een gok op een lange reis. Het zou niet alleen de meest geavanceerde kosmoloog kunnen inspireren, maar ook de meest nederige waarnemer die naar de nachtelijke hemel staart of zijn simulatie binnen de Atwood Sphere zoekt.