Schaduwreis naar het Oosten op Rawhide Wings

Lang voor de uitvinding van de film ontwikkelden de Chinezen een opmerkelijke kunstvorm van bewegend beeld. Schaduwpoppen, gemaakt van doorboorde en gebosseleerde ongelooide huid en gemanipuleerd met stokken achter een verlicht scherm van transparant doek, vermaakten zowel keizers als boeren op het platteland. Onder begeleiding van muziek bracht schaduwtheater geluk op bruiloften en bood het een welkome afleiding bij begrafenissen.

Een vermakelijke nieuwe tentoonstelling in het China Institute, Enchanted Stories: Chinese Shadow Theatre in Shaanxi, onderzoekt deze rijke volkskunsttraditie, die zijn oorsprong vindt in de provincie Shaanxi (in het noord-centrale deel van het land dat bekend staat als de bakermat van de Chinese beschaving). Westerse kijkers zijn misschien niet bekend met de traditionele verhaallijnen of personages van schaduwpoppenspel, maar iedereen die de op papier gesneden silhouetten van Kara Walker heeft gezien, begrijpt het idee.

De 90 figuren en schermen die te zien zijn, dateren voornamelijk uit de late Qing-dynastie (1644-1911). Ze zijn gegroepeerd in statische displays, maar het is gemakkelijk om ze voor te stellen als elementen van een flikkerend spektakel.

Volgens de catalogus van de show beschrijven concurrerende mythen de oorsprong van schaduwpoppenspel. Volgens een populaire legende werd de vorm bedacht om keizer Wu van Han (156-87 v. Chr.) te troosten na de dood van zijn mooie jonge vrouw. Gordijnen en kaarsen werden gebruikt om een ​​bewegende schaduw naar haar beeld te creëren, maar de ongenaakbare gelijkenis maakte het verdriet van de keizer alleen maar groter.

Chinese schaduwpoppen worden in een arbeidsintensief proces gemaakt van koeienhuiden die worden gesneden, geverfd, gestreken en met de hand gestikt. Omdat de ongelooide huid niet volledig ondoorzichtig is, geeft het licht dat door de poppen schijnt een opvallend glas-in-loodeffect. In het China Institute worden sommige poppen getoond achter verlichte doeken, en andere zijn vastgemaakt aan de achterkant van vitrines (vermoedelijk om het bekwame leerwerk beter te kunnen bekijken).

Hoofden en lichamen kunnen worden gemengd en gematcht om verschillende karakters te maken. Troepen reisden meestal met een koffer vol poppencomponenten die konden worden geconfigureerd voor verschillende toneelstukken.

Een bijzonder interessant deel van de show gaat over veelvoorkomende karaktertypen. Een figuur beschreven als een rijke en levendige vrouw draagt ​​doornachtige hoofdversieringen en een jurk bedekt met sneeuwvlokken en pioenrozen. Een wrede vrouw, met zwarte gewaden en diepe plooien op het voorhoofd, voldoet aan de standaard komische rol van de slechte stiefmoeder. De schuine wenkbrauwen van een pop kunnen een aanwijzing zijn voor zijn karakter: platte wenkbrauwen duiden bijvoorbeeld op zachtaardige geleerden, terwijl wenkbrauwen met een verticale helling op krijgshaftige mannen duiden.

De rijkste detaillering is gereserveerd voor poppen die goden vertegenwoordigen. Een figuur van maarschalk Yin, de God van de Tijd, heeft drie hoofden van vlammend rood haar en draagt ​​niet minder dan vijf accessoires, waaronder een hemel-metende liniaal en een luchtschuddende zegel. Een soort hemelse aannemer, deze god houdt de bouw van paleizen en huizen in de gaten vanuit zijn landhuis in de lucht.

Dieren, die in een ander opvallend display te zien zijn, spelen ook een belangrijke rol in Chinese schaduwspelen, vaak als geesten die van vorm veranderen. In het toneelstuk Reis naar het Westen bijvoorbeeld, verandert het personage Aap in een waterslang en vervolgens in een kleurrijke vogel. De slang, die is afgebeeld met zes ogen en vier vleugels, is geen gewone slang. Andere mythische beesten zijn een hemelse vliegende leeuw met buikogen en een prachtige vuurdraak.

De snelle en dramatische transfiguratie van personages in schaduwpoppenspel wordt mogelijk gemaakt door de ruimtelijke en optische illusies die door het verlichte scherm worden gecreëerd. (Als een pop zich van het scherm verwijdert, wordt zijn schaduw groter en minder duidelijk.) Artiesten gebruiken ook een verscheidenheid aan speciale effecten: mist creëren door tabaksrook door een dunne pijp te blazen, of vuur door gelijktijdig hars te spuiten en aan te steken.

Sommige van deze effecten zijn te zien op een klein videoscherm waarop scènes uit twee toneelstukken worden afgespeeld. Het bereik en de delicatesse van beweging is verbazingwekkend. In de roman Visiting the Garden streelt de ene pop teder het gezicht van de andere. In de historisch-militaire re-enactment Three Heroes Fighting With Lubu, poppen roken pijpen, openen paraplu's en duelleren met zwaarden.

Schaduwtheatergezelschappen kunnen hun repertoire kiezen uit meer dan 500 toneelstukken, die vaak nauw verwant zijn aan literatuur en Chinese opera's. Onder degenen die in de tentoonstelling zijn vertegenwoordigd, zijn Journey to the West, een bewerking van een roman uit de Ming-dynastie over de pelgrimstocht van de monnik Xuan Zang naar India, en Madam White Snake, gebaseerd op een oude legende van een wilskrachtige vrouw die tijdens haar zwangerschap de strijd aangaat met kwaadaardige monniken.

Een populair genre bestaat uit scenario's van de hel. Een hele wand van de tentoonstelling is gewijd aan een toneelstuk genaamd The Twice-Visited Netherworld, een soort Dante's Inferno waarin een geleerde een speciale rondleiding krijgt door de martelende Yellow Springs beschreven in de Chinese volksreligie. Een verrassend levendig decorstuk toont een skeletfiguur die in olie wordt gekookt (de straf voor chantage en laster); in een ander kwijnen doorboorde en bebloede lichamen weg op Knife Mountain (de thuisbasis van degenen die mensen of dieren hebben gedood). Zoals de legende van keizer Wu van Han suggereert, heeft schaduwtheater altijd een sterke connectie gehad met het hiernamaals.

Terwijl China in razend tempo moderniseert en de nadruk legt op de fabrieksmatige productie van hedendaagse kunstenaars, is de traditie van Shaanxi-schaduwtheater aan het tanen. Deze tentoonstelling vormt een uitstekend argument voor het voortbestaan ​​ervan.