Een aquarellist die zijn hand wendde tot oliën van heroïsche visie

Zoek in de geschiedenis van de Amerikaanse kunst en je zult weinig aquarellen ontdekken die mooier zijn dan die van Charles Demuth. Zijn aquarellen van bloemen, fruit en groenten combineren veeleisende botanische observatie met losjes kubistische abstractie en hebben een magische levendigheid en een bijna schokkende zinnelijkheid.

Aquarellen waren gemakkelijk voor Demuth (1883-1935), en het deed geen pijn dat verzamelaars ze gemakkelijk oppikten. Maar in zijn tijd werden aquarellen als een kleine kunstvorm beschouwd; als hij zijn stempel wilde drukken als moderne kunstenaar, meende hij, dat hij iets moeilijkers moest doen ?? iets groters, gedurfder en in olieverf.

Dus in de jaren twintig begon Demuth olieverf te schilderen, en in 1927, toen hij in de veertig was, begon hij aan wat zijn laatste campagne bleek te zijn: een serie van zeven paneelschilderijen met fabrieksgebouwen in zijn geboorteplaats, Lancaster, Pennsylvania.

Zes van die schilderijen zijn gemarkeerd in Chimneys and Towers: Charles Demuth's Late Paintings of Lancaster, een prachtige, strak gerichte tentoonstelling in het Whitney Museum of American Art. Ze zijn niet zo prachtig als zijn bloemige aquarellen ?? een paar hiervan zijn ook in de show ?? maar de oliën hebben een aangrijpende uitstraling.

De tentoonstelling was georganiseerd door kunsthistorica Betsy Fahlman voor het Amon Carter Museum in Fort Worth, waar hij afgelopen zomer te zien was.

Afbeelding

Hoewel de schilderijen van Lancaster niet groot zijn volgens de normen van vandaag ?? de grootste meet 2 ½ voet bij 3 voet ?? ze projecteren een monumentale schaal en een heroïsche visie. In elk is het uitzicht naar boven. Uitgestrekte 19e-eeuwse bakstenen gebouwen, torenhoge cilindrische schoorstenen, raketachtige watertorens en een gigantische betonnen graansilo weefgetouw tegen blauwe of grijze luchten.

Werkend in een stijl die Precisionism werd genoemd, schilderde Demuth binnen potloodlijnen die hij in vezelplaatpanelen had ingesneden. Naast het definiëren van objecten in een compositie, snijden de lijnen diagonaal door de afbeeldingen als lichtstralen, waardoor gefacetteerde kristallijne patronen ontstaan ​​die worden versterkt door verschuivingen in kleur en schaduw. Spanning tussen architecturale stevigheid en kubistische breuk in deze werken creëert een futuristische dynamiek, terwijl nauwkeurig onderzoek hun weelderige, satijnachtige oppervlakken onthult.

Afgezien van de occasionele passage van geel, zijn de belangrijkste gebruikte kleuren rood, wit en blauw. Gezien het feit dat het ene schilderij And the Home of the Brave heet en een ander zijn titel, After All, ontleent aan een gedicht van Walt Whitman, kan de serie worden gezien als een soort hymne aan de Verenigde Staten. Het was een tijd waarin Amerikaanse modernisten inheemse thema's omarmden en Amerikaanse prestaties in industrie en techniek vierden.

Tegenwoordig lijkt de industriële romantiek van Demuth meer vreemd dan inspirerend. Maar andere, minder openlijke emoties dragen bij aan de uitstraling van de serie.

Door de jaren heen die Demuth aan de schilderijen van Lancaster werkte, leed hij aan diabetes. zo ernstig dat hij lange tijd niet kon schilderen. In 1922 werd insuline gebruikt als remedie tegen deze ziekte, en Demuth was een van de eerste patiënten die met het nieuwe medicijn werd behandeld. (In haar essay in de catalogus van de show onthult mevrouw Fahlman dat Dr. Albert C. Barnes, de kunstverzamelaar die de Barnes Foundation buiten Philadelphia heeft opgericht, een belangrijke rol speelde bij het helpen van Demuth om de beste medische zorg te krijgen.)

Maar insuline was niet genoeg om Demuth te redden. Hij voltooide After All, het laatste schilderij in de serie, in 1933, en hij stierf twee jaar later op 51-jarige leeftijd. Als we weten onder welke omstandigheden de Lancaster-schilderijen zijn gemaakt, krijgen hun heroïsche beelden een sterk persoonlijk karakter.

Afbeelding

Credit...AMON CARTER-MUSEUM

Er is ook het achtergrondverhaal van Demuths leven als homoseksuele man in het Boheemse New York, waar hij veel tijd doorbracht zonder ooit het ouderlijk huis in Lancaster dat hij deelde met zijn moeder permanent te verlaten.

Een van Demuths meest verrukkelijke werken zijn soepele, cartoonachtige aquarellen die mannen samen in seksueel geladen situaties afbeelden. Twee relatief ingetogen voorbeelden zijn opgenomen in de Whitney-show, opgehangen in een aparte kamer samen met enkele bloemenaquarellen, een aquarel van circustrapeze-artiesten in actie en een hartverscheurend fotografisch portret van een uitgemergelde Demuth door zijn New Yorkse dealer, Alfred Stieglitz. Zoals geconfigureerd door de curator-assistent van Whitney, Sasha Nicholas, onthult die kleine kamer een tedere, persoonlijke kant van Demuth die verborgen blijft tussen de relatief onpersoonlijke fabriekslandschappen in de voorkamer.

In haar essay speculeert mevrouw Fahlman dat ondanks de meer liberale seksuele attitudes die de overhand hadden onder Amerikaanse avant-garde kunstenaars, Demuth zich misschien gemarginaliseerd voelde door de voornamelijk heteroseksuele kunstwereld. Als dat waar is, werpt die interpretatie de schilderijen van Lancaster in een ander intrigerend licht.

Je zou de serie kunnen lezen als Demuths poging om elk stigma van verwijfdheid weg te nemen dat zijn carrière als aquarellist en bloemenspecialist zou hebben vergezeld. Zeker, de Lancaster-schilderijen vertegenwoordigen een ambitie die zijn critici destijds positief als virieler zouden hebben beschouwd.

Als je dat idee hebt gekoesterd, heroverweeg je die onmiskenbaar fallische watertorens en schoorstenen. Wat dacht Demuth? Marcel Duchamp was zijn goede vriend; Freuds ideeën over de mogelijke betekenissen van levenloze objecten waren in de lucht. Zou Demuth zich niet bewust zijn geweest van de dringende urgentie in zijn foto's?

Ik denk graag dat hij een beetje plezier had met de verwachtingen van zijn tijd, dat hij tegen zichzelf zei: ze willen mannelijke schilderijen. Ik zal ze mannelijke schilderijen geven! Wat hij niet kon helpen, was ze mooi te maken.