Waar Lincoln toevlucht zocht in zijn donkere uren

President Lincoln

WASHINGTON?? Als je uit de ramen van President Lincoln's Cottage in het Soldiers' Home kijkt ?? het eigenzinnige en intrigerende museum dat dinsdag opengaat voor publiek na een ceremoniële gebeurtenis op maandag ?? je moet je voorstellen wat Abraham Lincoln zou hebben gezien tijdens die zomeravonden toen hij hier stond. Het huisje ligt op een heuveltop, de op twee na hoogste in de omgeving. En toen Lincoln hier voor het eerst kwam, op zoek naar een onderbreking van de zomerse hitte, de moerassige lucht en de onophoudelijke drukte van het Witte Huis, had hij kunnen uitkijken over de zich uitbreidende stad onder hem, met het onvoltooide Washington Monument en de onvolledige Capitol-koepel die in de afstand.

De vertrekkende president, James Buchanan, heeft deze pastorale plek misschien aan Lincoln aanbevolen. Het neogotische huisje met 34 kamers werd gebouwd door een zakenman, George W. Riggs, die het in 1851 samen met meer dan 250 hectare aan de regering van de Verenigde Staten verkocht. Het werd onderdeel van een federaal huis voor gepensioneerde en gehandicapte veteranen, maar vanaf 1857 bood het ook een presidentieel toevluchtsoord. Na slechts een paar maanden in het Witte Huis, keek Lincolns vrouw, Mary Todd Lincoln, reikhalzend uit naar hun eerste retraite in 1861. We zullen elke dag de stad inrijden en kunnen zo afgelegen zijn als we willen, schreef ze.

Helaas, het mocht niet zijn ?? de burgeroorlog begon in alle ernst ?? en toen de Lincolns de volgende zomer kwamen, was dat na de dood van hun 11-jarige zoon, Willie. Tegelijkertijd vulden de oorlogsslachtoffers de militaire begraafplaats aan de overkant; de gewonden werden verzorgd in geïmproviseerde ziekenhuizen; vee, gebruikt om de soldaten te voeden, graasde aan de voet van het Washington Monument; en het Soldiers' Home was niet langer een plek waar alleen gepensioneerde soldaten te zien waren. Velen werden hier gedetacheerd om de president veiligheid te bieden. Tijdens zijn paardrijtocht van 45 minuten vanaf het Witte Huis passeerde Lincoln tenten van het leger van de Unie, samen met 4.200 ontsnapte slaven die een zogenaamde smokkelgemeenschap hadden opgericht.

Het Soldiers' Home was niet langer een echt toevluchtsoord. Verbonden troepen zetten de hoofdstad onder druk, er werd kanonvuur gehoord en Lincoln werd beschoten tijdens zijn woon-werkverkeer. Toch kwam hij nog elke zomer?? zelfs, zo lijkt het, de avond voordat hij werd vermoord ?? bracht hier in totaal 13 maanden door tijdens zijn presidentschap.

De exposities en rondleidingen volgen het voorbeeld van de historicus Matthew Pinsker, die in zijn boek Lincoln's Sanctuary zegt dat het misschien onmogelijk is om de loop van Lincoln's presidentschap, de ontwikkeling van zijn ideeën of zijn visie op de oorlog te traceren zonder ook rekening te houden met de ervaringen die hij hier had, zijn contacten met soldaten en voormalige slaven, zijn voorlezen van Shakespeare op de trappen van het huisje, zijn heldere uitzicht op de begraafplaats en het Capitool.

Dit maakt het des te opmerkelijker dat met alles wat er over Lincoln is geschreven, deze plek zo'n kleine rol heeft gespeeld in de Lincoln-cultus. Een paar dagen geleden wist een taxichauffeur niet waar het was, zelfs niet toen de hedendaagse instelling rond het huisje werd genoemd: het Armed Forces Retirement Home. Er wordt ons vaak verteld waar Washington sliep, maar we weten weinig over een plaats waar Lincoln woonde.

De heer Pinsker wees erop dat er geen officiële documenten zijn over het verblijf van de Lincolns hier, geen documentatie over in welk huisje ze woonden, geen verslag van welke bezittingen ze bij zich hadden en geen afbeeldingen van hun huis. De heer Pinsker zei dat het zelfs mogelijk is dat de Lincolns in een ander gebouw bij het huis van de soldaten woonden.

Dat is natuurlijk niet iets waar het museum zelf veel geloof aan hecht; in 2000 werd het huisje aangewezen als Rijksmonument. Onder leiding van Richard Moe, voorzitter van de particuliere, non-profit National Trust for Historic Preservation, werd meer dan $ 15 miljoen opgehaald om het huisje te renoveren en een nabijgelegen gebouw om te vormen tot een bezoekerscentrum, waar een bescheiden maar elegante historische show wordt gehouden. Een bezoekende tentoonstellingsruimte biedt met geleende objecten een informatieve geschiedenis van de Emancipatieproclamatie (inclusief een origineel gesigneerd exemplaar), die mogelijk ook hier is opgesteld.

Wat het huis zelf betreft, legde de directeur van het museum, Frank D. Milligan, uit dat er weinig bijzonderheden bekend zijn. een getuige verwees naar zijn reservemeubilair ?? en er is in de loop van de tijd veel veranderd. Het heeft gediend als slaapzaal voor de Soldiers' Home-band, een ziekenboeg, een pension, een slaapzaal voor vrouwen, een bar en lounge en kantoorruimte.

In een radicaal experiment heeft het museum niet het huis nagebouwd dat de Lincolns elke zomer zouden hebben opgezet; te weinig gedocumenteerd. In plaats daarvan werd alles weggehaald, bijna tot aan de kale muren en het hout. De kleuren van het laagste verfniveau werden gereproduceerd en de oorspronkelijke architecturale indelingen werden hersteld (inclusief een bibliotheek met grenen panelen waarin bleke lijnen de geesten van oude planken markeren). En dat is het. Enkele antieke objecten zorgen voor zitgelegenheid en sfeer.

Omdat dit geen huis vol objecten is, maar een huis met conceptuele en biografische betekenis, wordt het behandeld als een soort leeg frame. De enige manier om het huisje te zien is als onderdeel van een 15-koppige groepsreis van een uur, met een gids die uitleg geeft over de problemen waarmee Lincoln te maken kreeg tijdens de cruciale drie zomers dat hij hier woonde, van 1862 tot 1864, terwijl hij ook iets schetste over zijn karakter . Geïntegreerd in de tour zijn video's en hercreaties van dialogen uit documentaire verslagen.

In een kamer staat bijvoorbeeld een enkele schommelstoel naast een tafeltje. De gids zet een scène op gebaseerd op een ooggetuigenverslag uit 1862. Lincoln zit hier, zo wordt ons verteld, uitgeput ?? overweldigd door slavernijdebatten, oorlogsslachtoffers en onophoudelijke eisen ?? aan het eind van een dag die weinig hoop bood. Een gewonde Union-officier arriveert plotseling en smeekt de president om hem te helpen het lichaam van zijn vrouw te bergen. ze stierf bij een aanvaring met een stoomboot ?? uit een door het leger afgesloten gebied. We horen de gefrustreerde, boze stem van Lincoln: Mag ik geen rust hebben? Is er geen haven of plek waar of wanneer ik aan deze constante roep kan ontsnappen? Waarom volg je me hier met zulke zaken? Waarom ga je niet naar het Oorlogsbureau?

Het is een beetje schokkend. De geluiden van ongeduld en frustratie zijn onverwacht, zelfs als ze niet onterecht zijn; ze ondergraven de eerbiedige uitstraling. Dan leren we dat Lincoln de volgende ochtend de man in zijn hotel zocht, zijn excuses aanbood, de bureaucratische wielen in gang zette en hem vroeg zijn kinderen nooit te vertellen over het schandelijke gedrag van de president.

Gehoord in die kale kamer, krijgt het verhaal extra kracht. Het vraagt ​​dezelfde verbeeldingskracht als het uitzicht buiten het raam. Het lege frame is gevuld.

Er waren nog steeds problemen met een preview-tour en na verloop van tijd zal de interactie tussen de vertelling van een gids, elektronische effecten en vragen van bezoekers ongetwijfeld meer worden geoefend. Maar er valt zoveel te begrijpen over de burgeroorlog en de ontwikkeling ervan, over het gezinsleven van Lincoln, zijn militaire en politieke vaardigheden en zijn persoonlijkheid, dat het ook voelde alsof er een kans was verloren voor een uitgebreidere verkenning waarbij het huisje als museumruimte werd gebruikt.

Op dit moment distilleert het huisje de sterke en zwakke punten van het huismuseum. Haar kracht is de kracht van associatie, haar contact met een historische aanwezigheid; we treden letterlijk in de voetsporen van een groot figuur. Maar al het andere moet worden ingevuld met verbeeldingskracht en geleerdheid, met voorwerpen en anekdotes. Ik denk niet dat op de lange termijn het bezoekerscentrum en de rondleidingen zullen volstaan; het museum plant een onderzoeksinstituut dat uiteindelijk het aanbod kan versterken.

Maar voorlopig is het huisje, met zijn bescheiden ambities, een warm welkom waard. Tijdens één bezoek heb ik me al veel moeten voorstellen, inclusief Lincolns dagelijkse woon-werkverkeer hier tijdens de slechtste maanden van de oorlog; hij passeerde regelmatig de dichter Walt Whitman, en ze wisselden een groet uit. Whitman zei dat hij in de ogen van de president een diep latent verdriet zag.